אוסטרליה

ארץ הקנגרו, הקואלה ושאר החיות המקפצות

קצת על אוסטרליה

אוסטרליהאנגלית: Australia), או בשם הרשמי קהיליית אוסטרליה, היא פדרציה המאגדת בתוכה שש מדינות ושתי טריטוריות יבשתיות עיקריות. המדינות הן ניו סאות' ויילס, ויקטוריה, קווינסלנד, אוסטרליה הדרומית, אוסטרליה המערבית וטסמניה. הטריטוריות הן הטריטוריה הצפונית וטריטוריית הבירה האוסטרלית. אוסטרליה היא מונרכיה חוקתית, משתייכת לממלכות חבר העמים הבריטי והמלכה אליזבת השנייה היא ראש המדינה.

האוכלוסייה באוסטרליה כיום כוללת ברובה את האדם הלבן ממוצא בריטי. תושביה המקוריים של אוסטרליה וילידי המקום הם כהי עור, מכונים אבוריג'ינים, ומהווים כיום מעט יותר מ-2 אחוזים מאוכלוסיית היבשת, באוסטרליה נמצא . גם מיעוט גדול של יהודים (מעל 100,000), בעיקר בניו סאות' ויילס.

על היבשת

היבשת מופרדת במספר ימים רדודים: ים אראפורה ומצר טורס מפרידים בין מרכז היבשת וגינאה החדשה, מצר בס מפריד בין מרכז היבשת וטסמניה, ובתקופות בה היה גובה פני הים נמוך יותר (כמו לפני 18,000 שנים לפנה"ס), הייתה היבשת כולה מחוברת. היבשת היא היבשת הדלילה ביותר מבחינת מספר התושבים לקמ"ר, וכמו כן היבשת הקטנה ביותר בשטחה. לעתים קרובות, ישנו בלבול בין מדינת אוסטרליה והיבשת, מפני שהמדינה מכסה את מרבית שטחה של היבשת. אך שטחי המדינה משתרעים מחוץ לשטחי היבשת, וחלקים מן היבשת אינם כלולים בשטחי המדינה.

הגדרת שטחי היבשת השתנו רבות במהלך העשורים האחרונים. עד לשנת 1970 היה מקובל לקרוא בשם Australasia לכל שטחי היבשת, כולל שטחי ניו זילנד, אף שניו זילנד מבחינה גאולוגית נמצאת ביבשת אחרת. כיום מקובלת ההגדרה "אוסטרליה" עבור שטחי היבשת בלבד, ואילו Meganesia ("מגאנסיה", מלטינית: האיים הגדולים) הוא הכינוי לאזור כולו. "אוקיאניה" היא כינוים של כל שטחי היבשה שבאוקיינוס השקט, כולל ניו זילנד, שטחי יבשת אוסטרליה ואיים שונים.

היבשת הייתה חלק מהיבשת הקדומה גונדוונה לפני כ-96 מיליון שנה, אז החלה היבשת לנדוד צפונה, כשהיא נפרדת מאנטארקטיקה ומניו זילנד. במשך מרבית הזמן נשארו אוסטרליה וגינאה החדשה מחוברות, עד לסוף תקופת הקרח האחרונה, לפני כ-18,000 שנה, ושוב לפני כ-8,000 שנה עם עליית גובה פני הים שוב, אז נפרדה טסמניה ממרכז היבשת במצר בס.

היבשת מתייחדת בפאונה ופלורה ייחודית, הכוללת, בין השאר, את משפחות חיות כיס ובעלי ביב הייחודיים ליבשת (למרות שמינים ממשפחות אלו קיימים גם ביבשות אחרות, ביבשת זו משפחות אלו שולטות בשרשרת המזון, ולא השיליניים כבשאר היבשות). במשך כ-40 מיליון שנה הייתה היבשת מבודדת כמעט לחלוטין, ומשכך ההתפתחות האבולוציונית יצרה ביבשת מגוון ייחודי מבשאר היבשות.