From Australia to Pozo Alcón

By Celeste Alva

My first taste of Spain, and in fact Europe, was Granada. Although I arrived at midnight after almost 48 hours of travel, I was utterly enchanted by the city. I felt as thought I had stepped into a movie - wandering along the quiet streets lined by beautiful old buildings illuminated by antique lamps.

El primer contacto que tuve con España, y de hecho con Europa, fue Granada. Aunque llegué a media noche despúes de casi 48 horas de viaje, me quedé completamente encantada con la ciudad. Me sentía como si estuviese en una película - deambulando por las tranquilas calles formadas por viejos edificios iluminados con viejas farolas.

I met Ana, the head of studies, a few days later in Granada, calling her from a pay phone as I didn't have a SIM card yet. I sat with her and her friends at a restaurant in Granada and tried unsuccessfully to catch snippets of their conversation. I couldn't understand a single word. I had studied a beginners Spanish class at university the previous year, but I was at ground zero and it was starting to sink in.

Unos días después en Granada conocí a Ana, la coordinadora del programa, a la que llamé desde una cabina ya que aún no tenía una tarjeta SIM. Me senté con ella y sus amigos en un restaurante en Granada e intenté sin éxito pillar algo de su conversación. No pude entender ni una sola palabra. Había estudidado un curso nivel principiante en la universidad el año pasado, pero fui a la "zona cero" y era el verdadero comienzo de mi aprendizaje.

Leaving sunny Granada behind, Ana drove me to Pozo Alcon, the pueblo where I would be living for the next 8 months. I remember being unable to pronounce both the name of the village and the province of Jaen and Ana's subtle warnings of the size, weather and remote location. Still, I was unprepared. Of course I was. I was a 22 year old Australian, traveling to Europe for the first time. I couldn't speak or understand Spanish. I had never lived away from home, or alone. Also, I wasn't a teacher and had had little contact with children in the past. !Bienvenido a Pozo Alcon¡ Ana said cheerily, as we drove through the sea of olive trees to my new home.

Dejé Granada atrás y Ana me llevó a Pozo Alcón, el pueblo en el que estaría viviendo durante los siguientes 8 meses. Recuerdo ser incapaz de pronunciar tanto el nombre del pueblo como el de la provincia de Jaén, y, además, Ana me advirtió sobre el tamaño, el tiempo y la localización remota. Aún así, no me sentía preparada. Claro que no me sentía preparada. Era una australiana de 22 años que viajaba a Europa por primera vez. No sabía hablar o entender español. Nunca había vivido lejos de casa, o sola, Además, no era profesora and había tenido poco contacto con niños en el pasado. "¡Bienvenida a Pozo Alcón!", me dijo Ana alegremente mientras viajabamos por entre un mar de olivos hacia mi nuevo hogar.

I moved into an apartment the next day and started work at the college and institute the next week. I also began private English lessons in my house, at the request of some of the parents. I joined Javi's gym and had English and Spanish conversation practice a few times a week. I was surprisingly busy as I settled into my new way of life.

Me mudé a un piso al día siguiente y empecé a trabajar en el colegio y el instituto la semana siguiente. También empecé a dar clases particulares de inglés en mi casa, tras pedirmelo algunos padres. Me apunté al gimnasio de Javi y prácticas de conversación de inglés y español varias veces por semana. Sorprendentemente estuve muy ocupada una vez me acomodé a mi nuevo modo de vida.

I taught 4 hours at the college and 11 hours in the institute weekly. Although I felt awkward in the beginning, I quickly came to love the kids cuddles and laughs in the college. The constant games of charades we would play just to get a simple message across. Their intense stares, hungry for knowledge, eager to know what it was I was saying whenever I spoke in English. They often looked at me as though I was from another planet. I think this is one of the wonderful things to be gained from the program, not only improved English language skills but a general awareness of other countries and cultures. I sang heads, shoulders, knees and toes countless times, drew all sorts of funny pictures on the blackboard and played many games during my time in there.

Semanalmente, enseñaba 4 horas en el colegio y 11 en el instituto. Aunque al principio me sentía un poco rara, rápidamente empezaron a encantarme los abrazos de los niños y las risas en el colegio; los constantes juegos de mímica a los que jugaríamos tan solo para hacerles captar un sencillo mensaje. Sus intensas miradas fijas, hambrientas de conocimiento, ansiosos de saber lo que les iba a decir cuando hablara en inglés. A menudo me miraban como pensando que era de otro planeta. Creo que esta es una de las cosas maravillosas que he obtenido del programa, no solo unas destrezas de inglés mejoradas sino una concienciación general de otros paises y culturas. He cantado "Head, shoulders, knees and toes" infinidad de veces, dibujado todo tipo de dibujos graciosos en la pizarra y jugado a muchos juegos durante mi estancia.

Although it was difficult and isolating at times, especially as I couldn't speak Spanish, I have enjoyed my time in Pozo Alcon. I believe I have been able to learn more Spanish living in a pueblo, than if I had lived in a city with other foreigners. I have chosen not to renew for another year as I am ready to return to Australia to begin my career in environmental engineering. If I were to renew, I would elect a city, with more services and better transport and connections within the country and the rest of Europe.

Aunque fue un poco difícil y solitario a veces, especialmente porque no sabía hablar español, he disfrutado de mi estancia en Pozo Alcón. Creo que he sido capaz de aprender más español viviendo en un pueblo que si hubiera vivido en una ciudad con otros extranjeros. He tomado la decidisión de no renovar otro año porque considero que estoy lista para volver a Australia y empezar mi carrera en Ingenirería Medioambiental. Si tuviera que renovar, elegiría una ciudad, con más servicios y ,mejor transporte y conexiones con el país y con el resto de Europa.